Challenge Cup - Al via i quarti di finale

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Per molti è considerato un traguardo secondario, per altri è una noia utile solo per portare a casa i contributi Erc, ma la Challenge Cup, il secondo trofeo continentale per club, non è una coppa da sottovalutare. Vincerla significa mettere un importante trofeo in bacheca, vincerla vuol dire ottenere un pass per la prossima Heineken Cup, argomento non da poco, soprattutto per i club meno forti a livello nazionale. Domani e dopo, quindi, via ai quarti di finale, con l'Inghilterra a farla da padrona e alla ricerca di un successo che mitighi il fallimento della Heineken Cup.

Ci sono tre inglesi, due francesi, due gallesi e un'irlandese. No, non è una barzelletta, ma il quadro dei quarti di finale di Challenge Cup. Si inizia domani pomeriggio con il Connacht che ospita il Bourgoin, in una sfida tra cenerentole. Ironia della sorte, si tratta di due squadre il cui futuro è tutto tranne che certo. In Irlanda periodicamente esce la voce di una possibile chiusura della quarta franchigia, mentre in Francia i problemi economici potrebbero portare Bourgoin verso una retrocessione d'ufficio. L'Europa, quindi, resta l'ultimo traguardo per due squadre in bilico. Favoriti gli irlandesi di Galway.
La sera, invece, sarà sfida Francia-Galles. Da un lato i padroni di casa del Tolone, lanciatissimi in campionato e con un piede nei playoff, dall'altra i deludenti Scarlets, penultimi in Celtic League, e che puntano proprio alla coppa europea per guadagnare un pass per la prossima Heineken Cup. Favoriti Jonny Wilkinson e compagni.
Domenica, poi, derby inglese tra i London Wasps e Gloucester. Le vespe, dopo una stagione deludente, sono tornati in corsa per un posto nei playoff inglesi, mentre Gloucester è ormai tagliato fuori dai giochi e lotta per un posto di diritto alla prossima Heineken Cup. Per Bortolami e compagni questo è l'ultimo traguardo raggiungibile e, quindi, forse ottengono i favori dei pronostici proprio alla luce di una maggiore fame.
Chiude la giornata la sfida tra Newcastle e Cardiff. I Falcons hanno lottato a lungo nelle parti basse della Guinness Premiership, ma ora sembrano abbastanza al riparo dal rischio retrocessione. Cardiff, invece, arriva da una stagione anonima che la vede al quart'ultimo posto in Celtic. Per entrambe la Challenge Cup è un obiettivo primario e, nonostante giochino in trasferta, forse i Blues sono favoriti, seppur di misura.

 

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